17人虚拟公司挑战“first-in-class”,它的研发之道是?

▎药明康德/报道

2015年,詹姆斯·李(James Jungkue Lee)创立了他的第三家生物技术公司。詹姆斯说,公司的名字定为Bridge Biotherapeutics,寓意它能将科学发现转化为创新疗法,成为连接科学家与病患的桥梁。

坦率讲,在生物技术创业浪潮中,这样的愿景并不新鲜。只有17名正式员工的Bridge,在大潮中也显得毫不起眼。但在兑现诺言上,这家公司却走到了前列。如今,它已有两款分子进入了早期临床阶段,且它们分别具有“first-in-class”和“best-in-class”的潜力,有望为多种疾病的治疗带来变革。

在业界摸爬滚打25年,有着多段大型药企经历的詹姆斯看来,Bridge更像是一家“虚拟公司”。其快速发展的关键,在于高效的外部合作——“选择正确的合作伙伴,对我们的成功至关重要。从这一角度看,我们非常幸运能与药明康德展开长期合作。

 

虚拟公司的开发策略

与许多生物技术公司的创始人一样,詹姆斯有一颗“治病救人”的心。“病人离我们其实很近。他们可能就是我们的邻居,甚至是家人。”他说道。但在过去的20多年里,尽管生物医学有着飞速发展,将最新发现转化为造福患者的创新疗法,这条路却一直不畅通。

为了走通这条路,Bridge的策略是从学术机构中金淘沙拣,挑选具有潜力的候选药物,在全球进行开发。与此同时,他们也深谙自身的长处与短板,不盲目追逐具有庞大患者基数的主要疾病。相反,他们的策略是深耕专科领域,寻找特定的未竟治疗需求。

在这个策略下,Bridge引入了其首个在研分子BBT-401。这是一款创新的Pellino-1抑制剂,源自韩国化学技术研究所与韩国成均馆大学(Sungkyunkwan University)的科学研究。从机理上看,Pellino是一类E3泛素连接酶,在多种哺乳动物里高度保守。研究人员们发现,这些分子有望与炎症信号通路里的多个蛋白结合,从而影响一系列生理和病理进程。

先前的研究发现,Pellino-1可能在溃疡性结肠炎的发病中扮演了关键角色。针对这一全新靶点,具有“first-in-class”潜力的BBT-401应运而生。作为Bridge引入的首款化合物,詹姆斯对它的特性充满期待:“这个化合物设计只在消化道局部生效,因此没有系统暴露的风险,安全性较高,是它与其他药物的差异所在。”

▲BBT-401的作用机制(图片来源:Bridge官方网站)

Bridge引入的第二款化合物BBT-877也同样体现了他们的开发策略。这一次,他们选择的新型靶点是autotaxin,它能够合成一类脂类信号分子。针对这一靶点,韩国的一家生物技术公司设计了一款抑制剂,用于特发性肺纤维化的治疗。这是一种极为致命的疾病,一半患者会在确诊的2-3年内死亡。从BBT-877的安全特性与潜在疗效来看,詹姆斯相信它有望成为“best-in-class”的autotaxin抑制剂。

 

小公司的快车道

在这两款在研分子之外,Bridge还有多个尚未公开的研发项目。对于这家只有17名员工的生物技术公司来说,即便其大部分科学家都在业界有着超过10年的药物研发经验,但想要独立完成所有的开发工作,依然显得不够现实。

于是,Bridge走出了一条属于虚拟公司的独特道路——富有经验的正式员工负责公司的管理与运营,而研发项目从立项之初,就放心地交给外部的合作伙伴。以其首要在研药物BBT-401为例,在项目的最初,药明康德团队就为Bridge提供了临床所需的活性药物成分,并完成了GLP毒理分析和后续药物供给等服务。

“药明康德为我们提供了卓越的服务支持,使我们只用了短短9个月,就从首个GLP剂量实验推进到了首个人体给药,”詹姆斯说道:“他们展现出了优秀的技术能力。对于我们的需求,这支团队做出的反应让我们印象深刻。”

▲Bridge的研发管线(图片来源:Bridge官方网站)

在BBT-877项目上,这一时间再次得到缩短!为了满足监管需求,Bridge需要在极为有限的时间内,不但为临床试验提供足够的化合物分子,还需要完成一项非常复杂的处方前研究,研究其物理化学与生物性质。詹姆斯回忆说,为了及时完成Bridge提出的需求,与其合作的药明康德团队多管齐下,同时进行化合物生产、处方前研究、以及处方筛选。最终,BBT-877在8个月内就进入了人体给药阶段

“他们的工作态度,就好像是我们的内部团队一样!们也不把药明康德当作是被动的服务者,而是真正的主动赋能者。”詹姆斯补充道。

在药明康德等合作伙伴的协助下,这两项研发项目取得了快速进展:在美国进行的1期临床试验中,BBT-401已经展示出了良好的耐受性与安全性。目前,这款药物在亚洲地区的临床试验正在筹划之中,有望尽快启动。而BBT-877也于今年1月斩获了美国FDA的孤儿药资格。詹姆斯表示,这些药物的安全性与疗效值得期待。

后记

积极进展之下,Bridge得到了业界的广泛看好。今年4月,它完成了C轮融资,将总融资金额提高到了5500万美元。此外,它也计划在今年完成上市,以更多资金将目前的研发项目推进到2a期临床。

▲合作伙伴的助力下,Bridge对未来充满期待(图片来源:Bridge官方网站)

今年下半年,詹姆斯预计能获得BBT-401在治疗溃疡性结肠炎上的首个人体概念验证性数据,BBT-877的1期临床试验也将正式结束。过去5年里,他亲身感受到了一家虚拟公司在充满活力的生态系统能如何蓬勃成长。全球,尤其是亚洲地区的科学、合作、以及投资环境,也让他对未来充满信心。

“我们期待其中的一款化合物能在5年内向美国FDA递交上市申请。”詹姆斯展望道。对于始终心系病患的詹姆斯来说,这是他要为之奋斗的目标。

参考资料:

[1] At the Cutting Edge of R&D Enablement, the Virtual Korean Biotech Bridge Biotherapeutics Builds a Pipeline of First- and Best-In-Class Therapeutics, Retrieved June 12, 2019, from http://wxpress.wuxiapptec.com/at-the-cutting-edge-of-rd-enablement-the-virtual-korean-biotech-bridge-biotherapeutics-builds-a-pipeline-of-first-and-best-in-class-therapeutics/

[2] The First Pellino-1 Inhibitor BBT-401 Confirms Its Safety and Tolerability from the Phase I Study, Retrieved November 12, 2018, from https://www.prnewswire.com/news-releases/the-first-pellino-1-inhibitor-bbt-401-confirms-its-safety-and-tolerability-from-the-phase-i-study-300748099.html

[3] Bridge Biotherapeutics Raises $27.2M in Series C Round, Retrieved April 1, 2019, from http://bridgebiorx.com/investments_view/238?l=en&t=news

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